"Ficus carica"

Si nos remontamos a la historia antigua, los higos se cultivaban en torno a la región mediterránea por sus climas templados-suaves, sin embargo tiene su lugar en la horticultura tropical y subtropical.

Botánicamente se conoce como Ficus carica L. y pertenece a la familia Moraceae. Es único en un género que abarca quizás más de 1,000 especies, en su mayoría gigantes "árboles de caucho" y preferentemente tropicales.

Descripción

La higuera es un árbol de pequeñas dimensiones, de 3 a 9 m de alto, con numerosas ramas extendidas y un tronco que rara vez supera los 17,5 cm de diámetro. Contiene abundante látex lechoso.

El sistema radicular es generalmente poco profundo y difundido, a veces cubre 15 m de terreno, pero en suelo permeable algunas de las raíces pueden descender hasta 6 m.

La hoja de higuera tiene hasta 25 cm de longitud y ancho, es gruesa, áspera en la superficie superior y suavemente vellosa en el reverso. Son caducas, palmeadas, profundamente divididas en 3 a 7 lóbulos principales y dentadas de forma irregular en los márgenes.

El "fruto" de esta planta es técnicamente un sícono, es decir, un receptáculo carnoso y hueco con una pequeña abertura en el ápice, cerrada en parte por pequeñas brácteas. Pueden ser obovoides o piriformes, de 2,5 a 10 cm de largo y varía en color desde el amarillo-verdoso al cobre, bronceado o púrpura oscuro. En la pared interior se congregan diminutas flores.

En el caso de la higuera común, las flores son todas hembras y no necesitan de polinización. Hay otros 3 tipos, el higo "capri'' que tiene flores masculinas y femeninas. El higo "esmirna", que necesita polinización cruzada con capri para que se desarrolle con normalidad, y el higo "San Pedro" que es intermedio, su primera cosecha, la breba, es independiente, como el higo común, pero la segunda cosecha depende de la polinización.

La piel del higo es fina y tierna, la pared es carnosa y puede ser de diferentes colores: blanquecino, amarillo claro o ámbar, más o menos rosado, roja o morada. Esta infrutescencia es jugosa y dulce cuando está madura, con látex pegajoso cuando está inmadura. Las semillas varían en tamaño y número, yendo de 30 a 1.600 unidades por fruto. 

Clima ( modificar )

En las zonas tropicales en general, los higos crecen entre 800 y 1.800 m. El árbol puede tolerar entre 10° a 20° de heladas en sitios favorables.

Debe tener un clima seco y con lluvias ligeras a comienzos de primavera si se destina a la producción de fruta fresca. Las lluvias durante el desarrollo del fruto y su maduración perjudican a la cosecha, ya que los frutos se dividen.

Las regiones tropicales y subtropicales semi áridas del mundo son ideales para el cultivo del higo, siempre y cuando haya riego disponible.

Suelo 

La higuera se cultiva en una amplia gama de suelos, arena ligera, marga rica, arcilla pesada o piedra caliza, siempre que exista la suficiente profundidad y nutrientes.

Los suelos muy ácidos son inadecuados. El suelo arenoso al ser medio-seco contiene una buena cantidad de cal, por ello, es preferible cuando la cosecha se destina al secado. El pH debe estar entre 6.0 y 6.5. El árbol tolera una salinidad moderada.

Cosecha y rendimiento ( modificar) 

La recolección de frutos es manual. 

Se debe usar guantes y ropa de protección, debido al látex.

Mantenimiento de la calidad

Los higos frescos son muy perecederos. Entre 4.44°C  y  6.11°C y 75% de humedad relativa, se mantienen en buen estado durante 8 días, pero tienen una vida útil de sólo 1 a 2 días cuando salen del almacén. 

Para mantenerlos 21 días, se recomienda conservarlos a 10°C con humedad relativa del 85%, y para que se conserven durante 30 días se almacenan entre 0 ° y 1.67 °C. Si se congelan enteros, se pueden mantener por varios meses.

Otros usos 

Aceite de las semillas: las semillas secas contienen 30% de un aceite fijo. Se trata de un aceite comestible y se puede utilizar como lubricante.

Hojas: las hojas se utilizan como forraje en la India. Se arrancan después de la cosecha de la fruta. También están presentes bergaptene, estigmasterol, sitosterol, y tirosina.

Látex: El látex contiene caucho. Se recolecta en su pico de actividad en la mañana temprano, se seca y pulveriza para uso en la coagulación de leche para hacer queso y cuajada. Se utiliza para ablandar la carne, reacondicionar la grasa, y aclarar las bebidas.

Usos medicinales: El látex se aplica ampliamente para eliminar las verrugas, úlceras en la piel y llagas, y se toma como un purgante y vermífugo, pero con un riesgo considerable.

En América Latina, los higos son mucho más empleadas como remedios populares.